17 Haziran 1972 günü 5 hırsız; ABD’nin başkenti Washington’da bulunan Watergate iş merkezindeki Demokratik Partinin bürosuna girmek üzereyken tutuklandı. Bu büro aynı zamanda ABD’nin o zamanki ana muhalefet partisinin de merkeziydi. Soruşturma, hırsızların başkan Richard Nixon’ın partisi olan Cumhuriyetçi Parti ile bağlantılı olduklarını ve amaçlarının Demokratik Parti’nin telefonlarını gizlice dinlemek üzere mikrofonlar yerleştirmek olduğunu ortaya koydu.

Watergate  bir otel ve iş merkezinin adıdır. 1972-74’te gelişen skandal bu binada ortaya çıktığı için Watergate Skandalı ya da kısaca Watergate adıyla anılır. Watergate skandalı Başkan Richard Nixon’ın istifası ile sonuçlanmıştır.

Bunun üzerine Başkan Nixon hırsızlığın arkasında olan tüm isimlerin ortaya çıkarılması için Adalet Bakanı Elliot Richardson’ı görevlendirdi. Richardson’da, Archibald Cox isimli bir savcıyı bu göreve atar. Cox, Beyaz Saray’da başkanın bütün konuşmaların teybe alındığını öğrenerek bu bant kayıtlarının kendisine verilmesini istedi. Richard Nixon bu isteği kesinlikle reddetti ve Cox’un görevden alınmasını emretti. Adalet Bakanı Cox’u görevden almayı reddedince Richard Nixon Richardson’ın işine son verdi.

ABD Yüksek Mahkemesi ise Richard Nixon’ı bant kayıtlarını savcılara teslim etmeye zorlar. Richard Nixon bant kayıtlarını sonunda teslim eder ancak bu sefer de Richard Nixon halkın desteğini kaybetmiştir ve ABD Kongresinde Richard Nixon’ı görevden almak üzere soruşturmalar başlar. Bu ortamda 8 Ağustos 1974’te Richard Nixon televizyonda yaptığı bir konuşmayla ertesi gün istifa edeceğini açıkladı. Yerine Başkan yardımcısı Gerald Ford başkan oldu. Böylece Richard Nixon ABD tarihine başkanlıktan istifa eden ilk ve tek başkan olarak geçer.